El virus olvidado: las familias e investigadores del Zika luchan por obtener apoyo

Algunos bebés nacidos con devastadores defectos congénitos a causa de la enfermedad transmitida por mosquitos ahora tienen 7 años, pero Covid desvió la atención del mundo

RECIFE, Brasil — Una procesión de madres empujaba a niños en voluminosas sillas de ruedas por un largo corredor en un centro de salud en esta ciudad del noreste de Brasil, pasando pacientes que miraban a los niños, desviaban la mirada y luego miraban hacia atrás, rápida e inquietamente.

Los niños vestían elegantemente camisetas de Disney, calcetines a rayas y sandalias de plástico. Las niñas tenían colas de caballo atadas con grandes lazos; muchos usaban anteojos de colores brillantes. Y todos estaban profundamente discapacitados, sus miembros rígidos, sus bocas flojas, muchos con frentes que se inclinaban hacia atrás sobre sus ojos oscuros.

La mayoría de los brasileños lo saben tan pronto como los ven: estos son bebés con Zika, cuyas madres se infectaron con el virus mientras estaban embarazadas durante un brote virulento de la enfermedad transmitida por mosquitos en 2015 y 2016. El principal indicador al nacer fue microcefalia, cabezas inusualmente pequeñas eso insinuaba el daño cerebral devastador que causó el virus mientras aún estaban en el útero.

Siete años después, ahora son niños, muchos de ellos casi tan grandes como sus madres. Verlos sobresalta visiblemente. Después de que la epidemia de Zika no se convirtiera en una pandemia que arrasara el mundo, Brasil y el resto del mundo siguieron adelante.

Eso ha dejado a las familias en este rincón pobre de Brasil, donde se originó la epidemia, luchando, en su mayoría solas, para conseguir ayuda para sus hijos, cuya misteriosa condición presenta constantemente nuevos desafíos. Muchos dependen de la caridad, como la fisioterapia gratuita en la fundación privada donde acuden cada semana en la procesión de sillas de ruedas. Muchas de las mujeres que empujan las sillas usan camisetas que dicen «Lucha como una madre» en portugués.

También ha dejado a los científicos incapaces de responder a preguntas básicas sobre el virus y el peligro que podría representar.

El virus todavía circula a un nivel bajo en Brasil y en otras partes de América Latina, así como en el sur y sureste de Asia. Pero la atención y el financiamiento se agotaron después de que las preocupaciones globales se desvanecieron, dijo la Dra. Diana Rojas Alvarez, quien dirige el trabajo sobre el Zika de la Organización Mundial de la Salud.

“Esto es lo que pasa cuando tienes una emergencia de salud pública que afecta a países tropicales y que no tiene el impacto global que tuvo el covid”, dijo. “Al principio, había mucho interés en desarrollar tratamientos y pruebas de diagnóstico. Recuerdo estar en una reunión en la que se estaban desarrollando 40 vacunas candidatas. Pero desde 2017, todo quedó en silencio”.

Cuando el zika no causó mucho daño en los Estados Unidos, tanto los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades como el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas redujeron su financiación para el trabajo relacionado con la enfermedad. En Brasil, el presidente Jair Bolsonaro, que asumió el cargo a principios de 2019, hizo profundos recortes en la investigación científica.

Los pocos virólogos y especialistas en enfermedades infecciosas que continuaron trabajando en el zika después de que disminuyó la epidemia se vieron obligados a dejarlo de lado cuando llegó la pandemia de coronavirus, dijo el Dr. Rojas Alvarez.

Este fenómeno no es poco común cuando una amenaza para la salud pública retrocede.  “Todos los misterios de 2016, todavía los tenemos”, dijo la Dra. Maria Elisabeth Lopes Moreira, neonatóloga que dirige un proyecto de seguimiento de niños nacidos con síndrome congénito de Zika en un instituto de investigación para la salud maternoinfantil en Río de Janeiro.

Siete años después de que se identificaran los primeros casos misteriosos de microcefalia en Brasil, los científicos no están mucho más cerca de comprender cómo un virus que se identificó por primera vez hace 75 años en un bosque de Uganda y del que nunca se supo que fuera dañino, apareció en el noreste de Brasil. en 2015.

Allí, aprovechó una temporada de fuertes lluvias y una floreciente cosecha de una especie de mosquito que se convirtió en un excelente nuevo huésped para rugir entre la población, infectando a aproximadamente las tres cuartas partes de los residentes de Recife y otras ciudades. Los científicos han establecido que una mutación en el zika le permitió cruzar la barrera de la placenta en el útero, una primicia para un virus transmitido por mosquitos, pero no saben por qué los bebés de algunas mujeres embarazadas que contrajeron el zika escaparon ilesos.

 

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