Los «precios modernos» de los medicamentos

Nina Kjellson dos años después de haber salido de la universidad, trabajaba como investigadora asociada en Oracle Partners, un fondo de Nueva York, cuando un taxista le dijo que había una compañía en Nueva Jersey tratando de resucitar la talidomida para el tratamiento del cáncer, una droga que era infame por haber causado graves efectos adversos.

La talidomida se administró a las embarazadas para tratar las náuseas matutinas pero dio lugar a bebés que nacieron sin brazos ni piernas, la droga golpeó duramente el norte de Europa. 
Nina Kjellson terminó invirtiendo una pequeña cantidad de su propio dinero en Celgene. Eso fue 1999. Desde entonces, las acciones de Celgene han aumentado más de 100 veces; La compañía se convirtió en una de las empresas de biotecnología más grandes del mundo. A principios de este mes, su rival Bristol-Myers Squibb anunció planes para comprar Celgene por $ 74 mil millones en efectivo y acciones.

Kjellson, ahora una capitalista de riesgo en Canaan Partners en San Francisco, se maravilló ante el «descaro» que se necesitaba para hacer que la talidomida regresara al mercado y decidió invertir en acciones. Inicialmente, Celgene tenía la oposición de los afectados por la talidomida y de la propia FDA que no quería su reintroducción en el mercado

Celgene Kjeillson
Nina Kjellson

Cuando la compañía lanzó la talidomida como tratamiento para la lepra en 1998, costaba $ 6 la píldora. Cuando quedó claro que también era un medicamento eficaz contra el cáncer, Celgene aumentó lentamente el precio, cuadruplicándolo cuando recibió la aprobación de una molécula mejorada, Revlimid. Luego, aumentó el precio de Revlimid en un 145%. Revlimid ahora cuesta $ 693 la píldora. En 2017, Revlimid y otro medicamento contra el cáncer derivado de la talidomida representaron el 76 por ciento de los $ 12.9 mil millones de Celgene en ventas anuales. 

Ahora Celgene está a punto de ser comprada por Bristol. .

Potencial escondido. En1986, la compañía química Celanese se separó de la investigación química, su plan era buscar microbios que consumieran desechos tóxicos. Pero el destino de la compañía cambió en 1991, cuando descubrió las potencialidades de la talidomida para otras enfermedades. Celgene obtuvo la aprobación para la lepra, con la prohibición de usar el medicamento para otros usos. Pero los médicos si tendrían la libertad de prescribirlo para lo que quisieran bajo la ley de los Estados Unidos. La principal preocupación de la FDA fue que Celgene desarrollara medidas de seguridad, que incluyen múltiples pruebas de embarazo, para asegurarse de que nadie quede embarazada mientras toma el medicamento.

Lo que cambió la suerte de Celgene fue el descubrimiento de que la talidomida podría ser eficaz en el cáncer. Esta posibilidad se volvió urgente debido a una abogada emprendedora, Beth Wolmer, cuyo esposo había sido diagnosticado de mieloma múltiple. En una entrevista, Wolmer recordó lo poco que sabía de medicina en ese momento y que leía al lado de la cama de su esposo que era cardiólogo. También hablaba con investigadores, buscando un tratamiento que pudiera funcionar para su marido. Ella dijo que probar la talidomida en el mieloma fue idea suya. Celgene puso a disposición el medicamento y la FDA permitió que lo probara. No funcionó y el paciente murió a causa de su enfermedad, pero su médico, el experto en mieloma Bart Barlogie, probó el medicamento en más pacientes.

En 1999, Barlogie publicó los resultados de un estudio de talidomida en 84 pacientes en el New England Journal of Medicine . Dos vieron desaparecer su enfermedad y en el 34 por ciento de los pacientes disminuyeron los niveles en sangre de una proteína que indicaba la presencia de mieloma. El artículo agradeció a Beth Wolmer «por su persistencia en recomendar la evaluación clínica de la talidomida en el tratamiento del mieloma múltiple». Celgene financió más estudios que combinaron la talidomida con un tratamiento para el mieloma, y ​​se convirtió en el estándar de atención para el cáncer de la sangre.

Al principio, Beth Wolmer tenía una relación cálida con la compañía. Desde que se volvió a casar y ahora conocida como Beth Jacobson, dijo que en un momento dado esperaba un asiento en la junta. Pero la relación se agrió, y más tarde presentó una demanda contra la compañía, buscando una compensación financiera. El caso fue desestimado.

Un pionero de ‘precios modernos’. Una vez que Celgene se dio cuenta de que el medicamento era un tratamiento contra el cáncer, la compañía decidió ajustar lentamente el precio de la talidomida en línea con otros medicamentos contra el cáncer. La talidomida no se aprobó realmente como un tratamiento para el mieloma hasta 2006. Ese mismo año, se aprobó Revlimid, que causa menos somnolencia y dolor nervioso que la talidomida. En 2017 Revlimid generó $ 8.2 mil millones. Otro fármaco contra el cáncer derivado de la talidomida, Pomalyst, generó $ 1.6 mil millones. Otezla, un medicamento muy diferente también basado en la química de la talidomida, trata la psoriasis y la artritis psoriásica. Sus ventas en 2017: $ 1.3 mil millones. Con los aumentos de precios persistentes, trimestre tras trimestre, Celgene fue pionera en otra cosa: lo que Wall Street llama «precios modernos». Los precios de los medicamentos contra el cáncer han aumentado de manera inexorable. En 2009, los medicamentos contra el cáncer se acercaron a la marca de $ 100,000 al año. Ahora, las innovadoras inmunoterapias promocionadas en la televisión cuestan $ 150,000 por paciente por año.

Celgene, al igual que otras compañías farmacéuticas, hace esfuerzos, incluyendo donaciones a organizaciones benéficas, para asegurarse de que los pacientes puedan obtener la medicina que necesitan. La compañía también señala que invierte mucho dinero en investigación y desarrollo. Durante la vida de Revlimid, los gastos en investigación y desarrollo aumentaron en un 36% por año, cinco veces la tasa anualizada de aumentos de precios de Revlimid, dice Celgene.

Sin embargo, «creo que este tipo de precio, es casi criminal». BETH JACOBSON, Los críticos han acusado a Celgene de ser demasiado agresivo. .

Pero el éxito descontrolado de Revlimid también fue un problema para Celgene, porque llegó a depender financieramente de su comercialización. Desde el principio, el objetivo era utilizar los ingresos de sus éxitos de taquilla para construir una gran compañía farmacéutica. Las adquisiciones multimillonarias de Celgene trajeron medicamentos como Abraxane (ventas: $ 992 millones) y Vidaza ($ 628 millones), pero ninguna reemplazaría a Revlimid. Ante la ausencia de un sucesor, Celgene comenzó a asociarse con otras empresas de biotecnología. pero los resultados no fueron buenos y sus acciones cayeron un 39% antes de que se concretara el acuerdo con Bristol.

La compra fue «inevitable», dijo Geoffrey Porges, analista de Leerink, como ha ocurrido con otras empresas que dependían de un sólo medicamento de éxito y que ven como se aproxima el vencimiento de la patente.

Thomas KCelgene to pay $280 Million to settle fraud suit over cancer drugs. The New York Times (N Y Times (Print)), 25 de julio 2017

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